El 2021 fue un año de hitos espaciales

lunes, 3 de enero de 2022 · 05:30

2021 demostró la capacidad tecnológica de varios países para explorar Marte y la de multimillonarios por hacer del cielo su patio de recreo

Entre las noticias más sonadas en 2021 en el ámbito de la ciencia y la tecnología estuvieron las relacionadas con la exploración de Marte, la Estación Espacial Internacional (EEI) y el turismo aeronáutico.

Llamaron en especial la atención los sucesos que protagonizaron Elon Musk, Jeff Bezos y Richard Branson, quienes hicieron sentir el peso de sus fortunas, ya fuera trasladando astronautas al laboratorio orbital o lanzando naves propias para animar al público multimillonario a reservar asiento en viajes turísticos espaciales.

Se dio asimismo competencia, ésta a nivel de naciones, en la investigación de Marte, con China, Estados Unidos y Emiratos Árabes Unidos marcando hitos en la exploración del planeta.

Febrero fue, de hecho, un mes generoso en noticias sobre el estudio de Marte. El día 9 Emiratos Árabes se anotó un éxito con la sonda Al-Amal (Esperanza), que entró en la órbita del planeta para estudiar su clima y atmósfera. La nación árabe se convirtió así en el quinto país en alcanzar esa meta, después de Estados Unidos, Rusia, la Unión Europea e India. Está previsto que Al-Amal orbite Marte durante cuatro años.

Al día siguiente, la misma hazaña la logró la sonda china Tianwen-1, luego de un viaje de siete meses desde la Tierra. En mayo la sonda volvería a dar de que hablar, esta vez por el exitoso descenso de un vehículo explorador (Zhurong) en la superficie marciana, de lo que solo tenían antecedentes Estados Unidos y la antigua Unión Soviética.

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Estados Unidos acaparó reflectores cuando el 18 de febrero su Agencia Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA) posó al explorador Perseverance en el Planeta Rojo, donde desde entonces busca rastros de vida pasada. El róver descendió en el cráter Jezero y es el quinto que la NASA lleva a Marte luego del Sojourner, Spirit, Opportunity y Curiosity.

Dos meses después, la misión estadounidense en Marte reportaría un hito en la investigación científica fuera de la Tierra: el helicóptero Ingenuity, uno de los equipos trasladados en el Perseverance, voló durante unos 40 segundos a tres metros de la superficie de Marte, en el primer vuelo controlado y con motor de una aeronave en otro planeta.

La NASA comparó la hazaña de abril con la de los hermanos Wright, pioneros de la aviación a motor en 1903.

A ese hecho siguieron más vuelos del Ingenuity, cuyo reconocimiento del planeta ayudará, de acuerdo con la agencia, a ubicar senderos y encontrar sitios de utilidad para futuros viajeros humanos.

Relevo en la EEI

También en abril, el día 23 partió hacia la Estación Espacial Internacional la misión Crew-2, la primera en 20 años en que astronautas de tres agencias volaban juntos: Thomas Pesquet, de la Agencia Espacial Europea (ESA); Shane Kimbrough y Megan McArthur, de la NASA, y Akihiko Hoshide, de la japonesa JAXA. Asimismo, fue el tercer vuelo comercial tripulado a la EEI partiendo de territorio estadounidense desde que la NASA firmó contrato para ese fin con SpaceX, de Elon Musk.

Lo que hizo sobresalir a la misión, más que sus experimentos, fueron los desafíos de seguridad y técnicos que afrontó hasta el día de su regreso a la Tierra, el 9 de noviembre. Uno que causó alarma en la Estación y los controles en Tierra fue el encendido fuera de programa —el 29 de julio— de los propulsores del módulo ruso Naúka, falla informática que cambió la orientación del laboratorio orbital. De acuerdo con responsables del segmento ruso, la modificación fue rectificada a tiempo con los propulsores de otro módulo.

Menos comprensiva se mostró la NASA cuando el 15 de noviembre Rusia realizó una prueba de misiles antisatélite que produjo 1,500 pedazos de basura espacial cercanos a la EEI. La agencia estadounidense acusó al gobierno ruso de poner en peligro la integridad de la plataforma y de su tripulación, que, en respuesta al aviso de emergencia, se refugió durante un par de horas en dos cápsulas espaciales.

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Después de seis meses de permanencia en la Estación, el 9 de noviembre la Crew-2 regresó a tierra firme en un viaje de ocho horas en la cápsula Dragon de SpaceX, que no estuvo exento de incomodidades: debido a que el inodoro de la nave se echó a perder, durante el trayecto los cuatro astronautas hicieron sus necesidades en pañales.

Además, este año la Estación Espacial Internacional fue escenario del primer rodaje de una película en órbita: “El reto”, de producción rusa. El 5 de octubre la actriz Yulia Peresild y el director Klim Shipenko despegaron de Kazajistán a la EEI, donde estuvieron hasta el día 17 grabando escenas de la cinta.

La historia trata de una cirujana que es enviada de emergencia a la plataforma para salvar a un integrante de la tripulación. Ahora la filmación continúa en la Tierra. La fecha de estreno no se ha anunciado.

Con esta producción Rusia se adelantó al proyecto de la NASA y SpaceX de rodar en la plataforma orbital una cinta protagonizada por Tom Cruise y dirigida por Doug Liman.

Juego de ricos

En julio, los multimillonarios hicieron del espacio su patio de recreo. Con diferencia de unos días y precisiones de por medio sobre dónde comienza el espacio, Richard Branson y Jeff Bezos realizaron los primeros vuelos tripulados de las naves con las que ofrecerán viajes a turistas que no se conforman con asolearse en playas del Caribe.

Branson le ganó a Bezos la oportunidad de ser la primera persona en ir al espacio en su propia nave. El británico lo hizo el 11 de julio, cuando él y cinco compañeros de su empresa de turismo espacial Virgin Galactic llegaron en la nave Unity a una altura de 88 kilómetros sobre el desierto de Nuevo México, suficiente para experimentar de tres a cuatro minutos de ingravidez y ver la curvatura de la Tierra, para enseguida descender en una pista.

La compañía sigue con la mira puesta en el turismo aeronáutico a pesar de que en septiembre la Administración Federal de Aviación de Estados Unidos le prohibió volar la nave hasta que no se termine de investigar la desviación del Unity en su trayecto de descenso y de la zona autorizada de tráfico aéreo.

El 20 de julio Jeff Bezos alcanzó el cielo en la cápsula de su firma Blue Origin, durante un vuelo de 10 minutos que comenzó en Texas. El fundador de Amazon viajó con su hermano Mark, la octogenaria Wally Funk, piloto en la década de 1960 que nunca pudo ser astronauta, y Oliver Daemen, estudiante holandés de 18 años. Estos dos últimos se convirtieron en las personas de más y menos edad en ir al espacio. Daemen fue, igualmente, el primer cliente comercial de la compañía.

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Otros viajes han seguido, quizá el más sonado el que el 13 de octubre incluyó en su tripulación a William Shatner, conocido por interpretar al Capitán Kirk en la serie “Viaje a las estrellas (Star Trek)”. El actor, de 90 años, arrebató así a Wally Funk el récord de persona más longeva en un vuelo espacial.

El cierre del año marcó el retorno de turistas espaciales a la Estación Espacial Internacional. El 8 de diciembre, la nave Soyuz MS-20 llevó al laboratorio orbital a tres tripulantes, dos de ellos “visitantes”: el multimillonario japonés Yusaku Maezawa y su asistente Yozo Hirano, quien tenía la tarea de registrar en vídeo la aventura de su jefe, que terminó el lunes 20.

Se trató del primer vuelo turístico a la EEI desde 2009, cuando viajó Guy Laliberté, fundador del Circo del Sol.

Otros sucesos

2021 fue asimismo el año en que Microsoft lanzó el sistema operativo Windows 11 (el 24 de junio), Apple dio a conocer el iPhone 13 (14 de septiembre) y Facebook, presionado en diferentes frentes por su manejo de datos personales y estrategia comercial, presentó otro nombre para su corporación: Meta (28 de octubre).

En materia de fenómenos arqueoastronómicos, el 10 de noviembre el arqueólogo Florentino García Cruz presentó en el Encuentro Internacional de los Investigadores de la Cultura Maya en Campeche el descubrimiento de un fenómeno de luz y sombra, representativo del descenso de Kukulcán, en un edificio de Santa Rosa Xtampak.

De acuerdo con el investigador, en un espectáculo similar al de los equinoccios en Chichén Itzá, se forman triángulos de luz en la alfarda de un templo que en la época prehispánica habría tenido 16 metros de altura. El fenómeno, que sería 300 años anterior al de El Castillo de Chichén Itzá, ocurre el 14 de marzo y 20 de septiembre.

En la madrugada del 19 de noviembre, Norteamérica, el este de Australia, Nueva Zelanda y Japón fueron testigos de un eclipse lunar de seis horas, el más largo del siglo. El 4 de diciembre, la Antártica tuvo asiento de primera fila en el único eclipse solar total de 2021, que también pudo verse, aunque de manera parcial, en Oceanía y zonas del hemisferio sur de América y África.

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El 14 de diciembre se supo que la sonda solar Parker de la NASA había volado a través de la atmósfera superior del Sol (la corona) para tomar durante cinco horas muestras de partículas y campos magnéticos en esa región. Es la primera vez en la Historia que una nave se adentra en las fronteras exteriores del astro.

Para finalizar las hazañas de 2021, el 25 de diciembre el telescopio James Webb comenzó su andadura espacial con su lanzamiento desde la Guayana Francesa. La misión del aparato es observar el surgimiento de las primeras galaxias, para lo cual se dirige a un punto en el cosmos al que llegará en un mes.

El lanzamiento corona tres décadas de trabajo de la NASA, ESA y la agencia espacial de Canadá en el proyecto de ingeniería.— Valentina Boeta Madera

La NASA comparó la hazaña de abril del helicóptero Ingenuity en Marte con la de los hermanos Wright, pioneros de la aviación a motor en 1903