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El meteorito de Chicxulub generó la selva amazónica

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Los aficionados a los dinosaurios y los fósiles están íntimamente familiarizados con el impacto de un meteorito que llevó al Tyrannosaurus rex y a todos los dinosaurios no aviares a la extinción hace unos 66 millones de años. Pero a menudo se pasa por alto que el impacto también acabó con ecosistemas enteros.

Un nuevo estudio, que cita Scientific American, muestra cómo esas víctimas, a su vez, llevaron a otro resultado evolutivo particularmente profundo: el surgimiento de la selva tropical del Amazonas en América del Sur, el entorno más espectacularmente diverso del planeta.

Sin embargo, la abundancia de especies y hábitats tropicales del Amazonas ahora enfrenta su propia amenaza existencial debido a la destrucción sin precedentes de la actividad humana, incluida la limpieza de tierras para la agricultura.

El nuevo estudio, publicado en la revista “Science”, analizó decenas de miles de fósiles de plantas y representa “un avance fundamental en el conocimiento”, dice Peter Wilf, geocientífico de la Universidad Estatal de Pensilvania, que no participó en la investigación.

“Los autores demuestran que la extinción de los dinosaurios también fue un evento de reinicio masivo para los ecosistemas neotropicales, poniendo su evolución en un camino completamente nuevo que conduce directamente a las selvas tropicales extraordinarias, diversas, espectaculares y gravemente amenazadas de la región en la actualidad”.

Estas ideas, agrega Wilf, “brindan un nuevo impulso para la conservación del patrimonio evolutivo vivo en los trópicos que sustenta la vida humana, junto con millones de especies vivas”.

Carlos Jaramillo, paleobiólogo del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales, con sede en Panamá, y coautor principal del estudio, está de acuerdo en que los efectos evolutivos y ecológicos del meteorito tienen implicaciones para la rápida destrucción de la selva tropical del Amazonas y otros hábitats clave de hoy en todo el planeta.

“Podemos relacionar esto con la actualidad, porque también estamos transformando paisajes, y eso dura para siempre, o al menos mucho tiempo”, expresa.

Las selvas tropicales de hoy en día son parte integral de la vida en la Tierra.

La Amazonía, en particular, juega un papel crucial en la regulación del ciclo del agua dulce y el clima del planeta. Sin embargo, los paleontólogos de Europa occidental y América del Norte prestaron poca atención a los bosques tropicales y se centraron en cambio en las latitudes templadas.

Muchos cazadores de fósiles académicos y aficionados también tendieron a descartar los lugares cálidos y húmedos como una causa perdida de los hallazgos porque asumieron que las condiciones ahí evitarían que los materiales orgánicos se conserven el tiempo suficiente para fosilizarse.

“Esta combinación de factores nos llevó a esta ausencia de muchos datos en los trópicos”, señala Bonnie Jacobs, paleobióloga de la Universidad Metodista del Sur, coautora de un ensayo contextualizador que se publicó con el nuevo estudio en la revista “Science”.

Los científicos ya sabían que los efectos de la colisión del meteorito y sus secuelas, al menos en las zonas templadas, variaban según las condiciones locales y la distancia del cráter de impacto de Chicxulub, en la Península de Yucatán.

Los bosques de Nueva Zelanda, por ejemplo, escaparon relativamente ilesos. Pero los investigadores no tenían idea de cómo el evento cambió las selvas tropicales de África o, hasta ahora, las de América del Sur.

Junto con la mayoría de sus coautores, Jaramillo es de Colombia y específicamente quería investigar los orígenes de los bosques tropicales de su país natal. El nuevo estudio, que conceptualizó como estudiante de pregrado, representa casi 12 años de esfuerzo.

“Nos tomó mucho tiempo porque tuvimos que empezar desde cero”, menciona.

Los árboles enteros casi nunca se conservan en el registro fósil, por lo que Jaramillo y sus colegas recurrieron al polen y las hojas fosilizados en busca de información.

El polen se conserva bien con el tiempo y está muy extendido en el registro fósil. Al igual que las hojas, difiere morfológicamente entre especies, lo que ayuda a los investigadores a determinar qué tipos de plantas vivían en un hábitat antiguo.

Jaramillo y sus colegas buscaron 53 sitios en Colombia en busca de rocas que se formaron durante el período Cretácico Superior, justo antes del impacto del meteorito, y otras que se formaron durante 10 millones de años posteriores, en el período Paleógeno.

A partir de estas rocas, el equipo acumuló y analizó alrededor de 50,000 granos de polen fósil y 6,000 hojas fósiles para caracterizar los tipos de plantas que las fabricaron.

Hallazgos separados recientes indican que las hojas de las plantas que reciben más luz tienen una mayor densidad de venas, así como una proporción más alta de un isótopo natural llamado carbono 13. Los investigadores estudiaron esas características entre los fósiles recolectados para reconstruir la estructura del pasado de la región.

Sus hallazgos pintan un cuadro de una repentina y cataclísmica aniquilación de la vida después del impacto, pero también de un renacimiento parecido al de un fénix en los millones de años posteriores.

Antes del meteorito, determinaron los autores, los bosques de América del Sur presentaban muchas coníferas y un dosel abierto brillantemente iluminado que sostenía un exuberante sotobosque de helechos.

Los dinosaurios probablemente desempeñaron un papel clave en el mantenimiento de estos bosques del Cretácico al derribar árboles y despejar la vegetación, entre otras cosas.

Sin embargo, momentos después del impacto del meteorito de Chicxulub, este ecosistema se alteró irrevocablemente.

Los incendios, que probablemente ardieron durante varios años, envolvieron los bosques de América del Sur. Junto con muchos de los animales que sostenían, un total del 45% de las especies de plantas tropicales del continente desaparecieron, de acuerdo con los cálculos de los autores.

Se necesitaron seis millones de años para que los bosques volvieran al nivel de diversidad que tenían antes del meteorito, y las especies que volvieron a crecer lentamente eran completamente diferentes a las de antes.

Las legumbres, plantas que forman relaciones simbióticas con las bacterias que les permiten fijar el nitrógeno del aire, fueron las primeras en aparecer y enriquecieron el suelo anteriormente pobre en nutrientes.

Esta afluencia de nitrógeno, junto con el fósforo de la ceniza del meteorito, permitió que otras plantas con flores prosperasen junto con las legumbres y desplazaran a las coníferas.

A medida que las especies con flores compitieron por la luz, formaron densas copas de hojas y crearon la selva amazónica en capas que conocemos hoy, que se caracterizan por un manto de productividad en la parte superior y un sotobosque oscuro en la parte inferior.

Regan Dunn, un paleoecólogo de La Brea Tar Pits and Museum en Los Ángeles, señala el cálculo de los autores de que el 45% de las especies de plantas se extinguieron después de la colisión del meteorito, porque “las estimaciones actuales sugieren que al menos esta cantidad de especies de plantas se verán amenazadas globalmente en la cuenca del Amazonas en los próximos 30 años solo por las actividades humanas”.

“La pregunta sigue siendo: ¿Cómo cambiará el impacto humano la composición y función de los bosques amazónicos para siempre?”, cuestiona Dunn.

Los nuevos hallazgos muestran cómo extensos eventos de extinción masiva pueden alterar “el curso de todo”, indica Bonnie.

Actualmente estamos en medio de otro evento de este tipo, agrega, pero este es impulsado por una sola especie, y no hay lugar lejos del cráter de impacto metafórico “porque los humanos son omnipresentes”.

En síntesis

Crea el Amazonas. El meteorito que causó la extinción de los dinosaurios no aviares reformó las comunidades de plantas de América del Sur para producir la selva amazónica, la más grande del planeta.

Daban mantenimiento. Los dinosaurios desempeñaron un papel clave en el mantenimiento de los bosques antes de que el meteorito cayera en Chicxulub.

Fueron clave. Debido a que el polen se conserva bien, los investigadores recurrieron al este y las hojas fosilizadas en busca de información.

La ceniza, una aliada. Gracias a la afluencia de nitrógeno y fósforo de la ceniza del meteorito, las legumbres y otras plantas con flores prosperaron y se desplazaron a las coníferas.

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