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Cultivan plantas en suelo lunar

Germinación de semillas ocurrede forma lenta
13/5/2022 · 01:30

CABO CAÑAVERAL (AP).— Por primera vez, científicos cultivaron plantas en suelo lunar recolectado por astronautas de la NASA.

Los científicos no tenían idea de si algo brotaría en el duro suelo lunar y querían ver si podía usarse para cultivar alimentos para la próxima generación de exploradores lunares. Los resultados los sorprendieron.

“Las plantas brotan en suelo lunar. ¿En serio?”, declaró Robert Ferl, del Instituto de Ciencias de Agricultura y Alimentos de la Universidad de Florida. Ferl y sus colegas plantaron una Arabidopsis thaliana en suelo lunar traído a la Tierra por los astronautas de la Apollo 11 Neil Armstrong y Buzz Aldrin y por otros que caminaron por el satélite. Todas las semillas germinaron.

Lo malo es que después de la primera semana la rugosidad y otras propiedades del suelo lunar afectaron tanto a las plantas que éstas crecieron más lentamente que las plantadas en suelo lunar falso de la Tierra. La mayoría de las plantas lunares se estancaron.

Mientras más fue expuesto el suelo a la graduación cósmica y el viento solar en la Luna, peor les fue a las plantas. Las muestras de la Apollo 11 —expuestas por unos 2,000 millones más de años a los elementos debido a la edad de la superficie del Mar de la Tranquilidad— fueron las menos propicias para crecimiento, de acuerdo con los científicos.

“Es un gran paso adelante saber que se pueden cultivar plantas”, dijo Simon Gilroy, un biólogo de plantas espaciales en la Universidad de Wisconsin-Madison, quien no participó en el estudio. “El próximo paso real es hacerlo en la superficie de la Luna”.

El suelo lunar está lleno de fragmentos de cristal diminutos causados por impactos de micrometeoritos.

Una solución pudiera ser usar lugares geológicamente más jóvenes en la Luna, como flujos de lava, para excavar suelo para plantar. El ambiente pudiera también ser modificado, alterando la mezcla de nutrientes o ajustando la luz artificial.

Solamente 382 kilogramos de rocas y suelo lunares fueron traídos de regreso por seis tripulaciones de las Apollo. Algunas de las muestras iniciales de polvo lunar fueron espolvoreadas sobre plantas bajo cuarentena con los astronautas en Houston tras regresar de la Luna.

La mayor parte de las muestras permanecieron encerradas, lo que forzó a los científicos a experimentar con suelo simulado hecho a partir de ceniza volcánica en la Tierra. La NASA finalmente proveyó 12 gramos de suelo lunar a los estudiosos de la Universidad de Florida a inicios del año pasado y el esperado cultivo ocurrió en mayo de 2021 en un laboratorio.

La NASA indicó que el momento para un experimento así finalmente era adecuado, con la agencia planeando enviar astronautas a la Luna de nuevo en unos pocos años.

La situación ideal sería que astronautas futuros aprovechasen el suelo local para plantar en invernaderos, en lugar de tener que establecer un sistema hidropónico —basado solamente en agua—, dijeron los científicos.

Los expertos en Florida esperan reciclar su suelo lunar este año, plantando más Arabidopsis thaliana antes de posiblemente pasar a otra vegetación.

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