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Hallan agua en un asteroide

Foto: Megamedia

Las muestras del Itokawa arrojan buenos resultados

WASHINGTON (EFE).— Un grupo de investigadores de la Universidad Estatal de Arizona encontraron agua en muestras de la superficie del asteroide Itokawa, que fueron recolectadas por la sonda espacial japonesa Hayabusa, de acuerdo con un estudio publicado ayer en la revista “Science Advances”.

Este hallazgo, explican los autores, sugiere que los impactos tempranos en la historia de la Tierra por asteroides similares podrían haber generado “hasta la mitad del agua de los océanos de nuestro planeta”.

“Encontramos que las muestras que examinamos estaban enriquecidas en agua en comparación con el promedio de los objetos del sistema solar interno”, apunta Ziliang Jin, investigador de la universidad.

En dos de las cinco muestras del objeto celeste, el equipo liderado por Jin identificó el mineral piroxeno, que en muestras terrestres tienen agua en su estructura cristalina. Los investigadores sospechaban que las partículas de Itokawa también podían tener trazas de agua, pero querían saber exactamente cuánto.

Para estudiar las muestras, cada una de aproximadamente la mitad del grosor de un cabello humano, el equipo utilizó el espectrómetro de masas de iones secundarios a escala nanométrica (NanoSIMS) de la Universidad Estatal de Arizona, que mide estos diminutos granos minerales con gran sensibilidad.

Las mediciones de NanoSIMS revelaron que las muestras eran inesperadamente ricas en agua y también descubrieron que incluso los asteroides “nominalmente secos” como Itokawa pueden, de hecho, albergar más agua de la que los científicos habían supuesto.

El asteroide Itokawa es de tipo S, que hace referencia a los objetos más comunes en el cinturón de asteroides y se formaron a una distancia del Sol de un tercio a tres veces la distancia de la Tierra.

Los investigadores apuntan que el Itokawa actual es el remanente de un cuerpo más grande que sufrió varios choques, que al final lo rompió y, como consecuencia, dos de los fragmentos se fusionaron y formaron el Itokawa de hoy, que alcanzó su tamaño y forma actuales hace 8 millones de años.

“Aunque las muestras se recolectaron en la superficie, no sabemos dónde se encontraban estos granos en el cuerpo original. Pero nuestro mejor cálculo es que fueron enterrados a más de 100 metros de profundidad”, concluyó Jin.

 

Asteroide Detalles

El Itokawa, que tiene forma de cacahuate, mide aproximadamente 550 metros de largo y 300 de ancho.

Su órbita

Orbita en torno al Sol cada 18 meses a una distancia promedio de 1.3 veces la distancia entre la Tierra y el Sol.

Remanente

Es el remanente de un cuerpo de al menos 19 kilómetros de ancho que en algún momento se calentó entre 537 y 815 grados centígrados.

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